Le nom Matchbox apparaît en 1953 comme marque de la société britannique de jouets Lesney, fondée par Leslie Smith (6 mars 1918-26 mai 2005) et Rodney Smith. Les deux hommes n’étaient pas de même famille, malgré leur nom commun. Ils étaient amis d’école et avaient servi ensemble dans la Royal Navy pendant la Seconde Guerre mondiale.

L’entreprise est née, lorsqu’un collaborateur des Smith, John Odell, appelé « Jack », fabrique une miniature pour sa fille pour que celle-ci puisse facilement l’emmener à l’école. La miniature est fabriquée à l’échelle d’une boîte d’allumettes.

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